Breve Historia de las Vacunas

A lo largo de la historia, fueron varios los hechos que precedieron al inicio de la era la vacunación. Los primeros estuvieron relacionados con la variolización, procedimiento que consistía en la inoculación de costras variólicas procedentes de personas que parecían la viruela, con lo cual la enfermedad podía ser transmitida de forma más débil a individuos sanos.

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A pesar que esta práctica se realizaba desde antes de Cristo, no fue sino hasta 1786 cuando Edward Jenner, luego de muchos años observaciones clínicas cuidadosas, llevó a cabo el primer experimento médico en el campo de la vacunación al inocular en una herida que realizó en el brazo del niño James Phipps, de ocho años de edad, secreción obtenida de las pústuras de la mano de una lechera que se había infectado con el virus de la vaccinia (viruela de vacas) durante un ordeño. Seis semanas después inoculó de nuevo al pequeño, esta vez con pus procedente de una persona enferma de viruela. Este no desarrollo de enfermedad, con lo cual se demostró la acción profiláctica de la inoculación contra la viruela humana.

A raíz de estos experimentos surge el término vacunación, que se deriva del latín “vacca”, empleado por primera vez por Jenner y adoptado posteriormente por Louis Pasteur, quien lo generalizó empleándolo al referirse a inmunizaciones para otras enfermedades infecciosas.

La obra de Jenner generó muchos dilemas científicos y éticos. Si bien no fue hasta cada muchos, obtuvo un gran apoyo gracias a su divulgación en el continente europeo a través del tratado escrito por Jacques Louis Moreau de la Sarthe. Este tratado fue traducido por el médico español Francisco Javier Balmis, quien fue designado y financiado por el rey Carlos IV de España para apoyar y propagar la vacunación en América. Así llega esta práctica a Venezuela.

Otro hecho relevante en la era de la vacunación ocurre en 1885. Louis Pasteur, luego de desarrollar la vacuna antirrábica elabora a partir de las médulas espinales de conejos inoculados con virus de la rabia provenientes de perros, la ministro con éxito a Joseph Meister, un niño de nueve años de edad mordido por un perro con rabia.

Las experiencias de Jenner y Pasteur permitieron la introducción progresiva de vacunas activas, las cuales se desarrollaron inicialmente con métodos de atenuación (conocidas como vacunas de primera generación), luego con la inactivación, para proseguir con la elaboración de vacunas polisacáridas y con los métodos de recombinación genética.

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Logros alcanzados con las vacunas

  • 1977: se reporta el último caso de viruela en el mundo en la pequeña villa de Merka, Somalia.
  • 1979: declaración oficial de la erradicación de la viruela en el mundo por parte de la Organización Mundial de la Salud (OMS), 181 años después del descubrimiento de Edward Jenner.
  • 1989: se registra el último caso de poliomielitis en Venezuela.
  • 1991: se reporta el último caso de polio en América: Luis Fermín Cortez, del municipio Pichanaqui, Departamento de Junín, Perú.
  • 1994: declaración oficial de la OMS sobre la eliminación de la poliomielitis en América.
  • 2001: declaración oficial de la OMS sobre eliminación de la poliomielitis en el continente europeo.

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